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告訴你 Multicast 與 Unicast 之別,解釋為何看解碼器與手機 App 會有差別


西甲本週開鑼,獨家直播的 Now Sports 日前也舉行了一個直播室參觀,讓大眾可以了解他們的硬件設備。活動除了介紹主持及全新的直播室外,也罕有的按排主管技術的 Product Management Vice President 跟大家分享技術細節,解釋係電視與手機上觀看直播的技術細節。

在講到有關技術細節前,石先生必須先跟大家簡介 Now Sports 現有的服務。服務的層面有三種,一是利用 Now 機頂盒在電視上觀看的 Now TV;第二種是通過 Now 手機/平板 App 串流直播 Now TV;第三種則是通過 Now 足球手機 App 串流直播足球賽事。

multicast

Photo from Linkedin

Now 機頂盒速度最快最穩定

石先生提到的第一種利用 Now 機頂盒在電視上觀看 Now TV,其傳送技術名為 Multicast,做法同我地一般常用嘅網站傳送唔同。足球廣播訊號由 Server 發出到 Router,然後再經第二層、第三層等嘅 Router 傳送到用戶家中的解碼器,並最終通過電視讓大家收看。

根據 Now 技術人員的說法,這種 Multicast 的傳送方式其中一大特點是「Push」,即由 Server 至 Router 之間的數據傳送全部都係用「推送」技術,不論有沒有人觀看也會推送訊號。當用戶家中的解碼器轉台到足球台時,解碼器會向最近的 Router 詢問訊號,然後由該 Router 或 OLT(Optical Line Termination) 取得訊號。

*該傳送訊裝置實名為 Optical Line Termination,但為方便理解用上 Router 一詞。

聽完唔多明?簡單啲講,你平時打開手機或者電腦上 YouTube。電腦會經光纖衝出香港,走到去最近嘅台灣、新加坡或日本的 Google Server 請求訊號,然後再傳回你的電腦。

不過,如果你用家中的解碼器要求睇 Now 足球,解碼器唔會走去 Now Server 拿訊號,而係直接揀最近嘅 Router / OLT 去拿訊號。訊號源由幾十公里遠嘅 Server 變成屋企樓下嘅機房或者隔離街嘅機房。係相同速度乘不同距離嘅情況下,當然係解碼器問機房拿訊號最快啦。

pccw

Now 點做到呢?好簡單。大家都知 Now 使用嘅係 HKT 網絡,而 HKT 旗下香港各區都有極大嘅網絡建設,例如大家各區都見到嘅機樓,而除左呢啲掛住 HKT 或 PCCW 名嘅機樓外,其實唔少大型屋村都有專用嘅機房,而 Now 就係通過與 HKT / PCCW 合作,通過機樓或者機房提供訊號,所以係速度上快係有原因。

經過呢個解釋後,大家相信都明白點解睇 Now 嘅時候無咩幾可見到會有斷線或者 Buffer 情況,也都唔會由高清 1080i 變成 720p,反而之前大家睇 HKTV 或者其他網絡電視會有咁嘅情況。

因為係速度相同但距離較近嘅情況下訊號會更穩定並能夠容納更多數據。要做到咁嘅情況,HKT / PCCW 係網絡嘅建設當然唔低,因為光係機樓及內部嘅設備都要投資。

now football

手機 / 平板 / 電腦 App 速度慢有延遲原因

講完 Now 解碼器,依家同大家講下 Unicast,即大部份手機 / 平板 / 電腦 App 或樂視使用的技術。Unicast 使用上跟上面提到的電腦上看 YouTube 做法相同。

我們在打開 App 或網站觀看足球時,會直接向 Server 發送要求,然後再把訊號傳送回手機或網站,但由於距離遠,為保證觀賞時流暢,所以手機或網站會預先載入一定畫面,即所謂的 Buffer,預留幾秒的空間以免因傳送突然變慢而停止播放。

由於現時我們觀看的畫面質素普遍達到 1080p,所以每一秒畫面傳送量大,加上距離遙遠,所以其所需嘅 Buffer 也需要更多,觀看直播時延遲自然會較 Multicast 多。這也就是為何我們有時候在手機或網站上觀看需要選擇較低的 720p 會比較流暢的原因。

 

unicast

Photo from Linkedin

如果大家睇埋上面幅圖就會更清晰。由於每一個用戶觀看足球賽事時的來源均是 Server,所以 Server 本身嘅反應及提供嘅輸出頻寛好重要,其很大程度影響了用戶觀看品質。

既然如此,為何第二、三種的串流 Now TV 與 Now 足球 App 不使用 Multicast 呢?原因很簡單,就是我們在手機觀看時除了地點會不斷移動,使用的網絡供應商也不一定在 HKT 網絡內,所以其便不能使用 Multicast,只能使用 Unicast。

這樣的情況也同時出現在樂視、YouTube、Netflix 等各 OTT 服務供應商之上,因為他們採用的傳送方式為 Unicast,在硬體上僅需要提供 Server,中間的傳送渠道全部是不同的供應商,而渠道中也會有其他訊號傳送,所以會比較雜亂及難以保障質素。

 

Mulitcast 好還是 Unicast 好呢?原則上只要資源有足夠的大,兩者在實際觀看上不會有太大的差別,但實際環境始終有很多變數,世上也沒有那種一定比種好的說法,只是大家技術上本來就有分別,提供嘅質素及穩定性也有差別,大家必須了解清楚。


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